Un nouvel équipage doit décoller de Floride cette nuit vers l'ISS

(AFP)

Le 2 mars 2024

Trois astronautes américains et un cosmonaute russe doivent décoller dans la nuit de samedi à dimanche vers la Station spatiale internationale, dans le cadre de la rotation habituelle de l'équipage à bord du laboratoire volant.

Le décollage de la fusée Falcon 9 de SpaceX est prévu à 23H16 locales (04H16 GMT dimanche) du Centre spatial Kennedy, en Floride.

Il pourrait toutefois être repoussé en raison d'une météo évaluée à seulement 40% favorable pour le lancement.

La capsule Dragon qui doit transporter l'équipage, au sommet de la fusée, a déjà été utilisée pour quatre précédentes missions habitées.

Les quatre passagers sont cette fois les membres de Crew-8, la huitième mission de rotation régulière assurée par SpaceX pour la Nasa.

"Cela semble presque une routine pour l'oeil non averti, que SpaceX les envoie là-haut les uns après les autres", a reconnu lors d'une conférence de presse cette semaine le patron de la Nasa, Bill Nelson.

L'Américain Michael Barratt est le seul astronaute de Crew-8 à s'être déjà rendu dans la Station spatiale internationale (ISS).

Il s'agira en revanche du premier séjour spatial des deux autres Américains -- Matthew Dominick et Jeanette Epps -- ainsi que du cosmonaute russe Alexandre Grebionkine.

La Nasa et l'agence spatiale russe Roscosmos, qui opèrent ensemble l'ISS, ont mis en place un programme d'échange d'astronautes, acheminant chacun à tour de rôle un membre d'équipage de l'autre pays.

Ce programme a été maintenu malgré la guerre en Ukraine, et l'ISS est désormais l'un des très rares sujets de coopération entre Washington et Moscou.

Les membres de Crew-8 rejoindront les sept personnes déjà présentes dans l'ISS.

Après une période de passation de quelques jours avec les quatre membres de Crew-7 -- une Américaine, un Danois, un Japonais et un Russe -- ces derniers redescendront sur Terre à bord de leur propre capsule Dragon.

Plus de 200 expériences scientifiques doivent être menées durant les six mois passés par Crew-8 dans le laboratoire volant, habité en permanence depuis 23 ans.

Alors que les premières années de vie de la station étaient dédiées à sa construction, les astronautes peuvent désormais consacrer davantage de temps à la science.

Mais l'âge de la station a aussi un revers: la Nasa et Roscomos surveillent une "fuite" dont le débit s'est récemment accentué, a déclaré cette semaine Joel Montalbano, responsable du programme de l'ISS à la Nasa.

Située à l'extrémité d'un module russe, elle se trouve là où le vaisseau russe Progress s'amarre à l'ISS. Une écoutille est actuellement fermée en permanence pour isoler la fuite du reste de la station.

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Le 2 mars 2024

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