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Le maïs, une plante tropicale devenue indispensable à l'élevage, mais inadaptée aux sécheresses

(AFP)

AFP

Le 12 août 2022

Le maïs, originaire du Mexique, a conquis la France dans les années 1970 et est devenu indispensable pour nourrir le bétail. Mais cette plante gourmande en eau pendant l'été est de moins en moins adaptée alors que le changement climatique va aggraver les sécheresses en France.

La France est devenue le premier exportateur européen de maïs, qui occupe autour de 10% de sa surface agricole utile. Avant tout destiné à l’alimentation animale – maïs grain pour les volailles, les ovins et les porcs; maïs fourrage pour les bovins- il s’est imposé dans des régions comme la plaine d’Alsace ou les Landes.

Cultivé à partir du 17e siècle en France, le maïs a « d’abord été confiné dans le Sud-Ouest, la région la plus chaude de France et la plus humide », des conditions qui lui sont favorables, raconte à l’AFP Christian Huyghe, directeur scientifique Agriculture de l’Institut national de recherche pour l’agriculture, l’alimentation et l’environnement (Inrae).

C’est grâce au travaux d’hybridation « à la fin des années 1940 », que la plante tropicale a pu gagner « des climats un peu plus frais », poursuit-il.

A partir de la fin des années 1960, les superficies récoltées explosent, selon des données de la l’Organisation des Nations Unies pour l’alimentation et l’agriculture (FAO). Aujourd’hui la culture du maïs représente près de 3 millions d’hectares, sur les 28 millions d’hectares de surface agricole du pays.

Jusque dans les années 1970, les vaches étaient nourries l’été au pâturage et l’hiver au foin, à la paille ou à l’ensilage d’herbe (pour conserver l’herbe humide), rappelle le scientifique, ingénieur agronome.

 La révolution de l’élevage

« Et le maïs est arrivé, avec des machines adaptées, des ensileuses (qui) permettent de faire des gros volumes de stocks qui se conservent facilement, se font très rapidement et en une seule récolte » contre plusieurs pour l’herbe, poursuit-il.

Cette « révolution totale » a permis d’énormément simplifier la vie de l’éleveur.

La maïs est toutefois faible en protéines et il a fallu importer des tourteaux de soja pour compléter l’alimentation donnée aux animaux, explique Christian Huyghe.

Mais en période de sécheresse estivale, qui seront amenées à s’intensifier avec le réchauffement climatique, « une variété emblématique, le maïs, pose question », soulève Agnès Ducharne, chercheuse au CNRS.

« Pour finir sa croissance et faire de la production agricole valorisable, il a besoin d’eau en juillet et en août, les mois où il y en a moins en France », souligne-t-elle.

Cela pose la question de « réduire la part du maïs dans l’agriculture française pour des cultures plus adaptées à la sécheresse estivale », poursuit Agnès Ducharne, spécialiste du cycle de l’eau et des impacts du changement climatique.

Le problème avec la culture du maïs, c’est qu’elle demande de l’eau à un moment où les sources ne débordent pas. Pour qu’elle puisse avoir un bon rendement, son irrigation est nécessaire mais « quel système de production permet d’être le plus résilient ? Et est-ce que le maïs a une place là-dedans ? » interroge Christian Huyghe.

Pour lui, « le maïs va faire partie de la panoplie », mais « sa part va plutôt être amenée à se réduire » à l’avenir, ce qui va obliger le marché de l’alimentation animale à se réorganiser.

« Pour être résilient, un système doit être diversifié », insiste-t-il. « Une trajectoire d’investissement qui conduirait à maximiser les cultures en maïs » en assurant leur arrosage avec de grandes réserves d’eau « fragiliserait le système », met-il en garde.

De manière plus large, la production de viande, via l’élevage intensif, a plus d’impacts environnementaux que celle d’autres produits alimentaires, selon des études scientifiques. Des ONG prônent donc de réduire la consommation de viande et de privilégier l’élevage du bétail nourri à l’herbe.

Le 12 août 2022

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